Entrevista al Dr. Juan José Montesinos: Terapia celular basada en células troncales mesénquimales

Dr. Juan José Montesinos: Terapia celular basada en células troncales mesénquimales

La terapia celular basada en células troncales es un campo en continuo crecimiento, sobre todo en los últimos 10 años, generándose expectativas sobre sus usos y aplicaciones en multitud de enfermedades, que van de las más realistas a las fantasiosas y fraudulentas. Las células troncales mesénquimales (CTM) son uno de los tipos de células troncales sobre el que mayor número de posibilidades de aplicación se ha manejado, debido a la facilidad para ser obtenidas, la diversidad de tejidos que las aloja y, sobre todo, sus particulares características inmunológicas. Sin embargo, ¿son reales estas expectativas? ¿Ya es posible el empleo seguro de estas células en la actualidad? ¿Qué podemos esperar de este campo en los años siguientes?

Para ampliar el panorama al respecto, le pedimos una entrevista al Dr. Juan José Montesinos, jefe del laboratorio de Células Troncales Mesenquimales, de la Unidad Médica en Enfermedades Oncológicas, del Centro Médico SXXI del IMSS, para que nos aclare algunas dudas, así como para conocer algo de su trayectoria en investigación. El Dr. Montesinos es egresado de la carrera de biología de la FES Zaragoza de la UNAM, con una maestría y doctorado en ciencias por esa misma universidad y ha dedicado los últimos 15 años de su trabajo en investigación a conocer los secretos de las células troncales mesenquimales. Esperamos que disfruten la entrevista, como nosotros lo hemos hecho al realizarla.

MedLab:La primera pregunta se antoja un tanto obvia, pero nos permitirá situarnos en contexto: Sabemos que existen distintos tipos de células troncales (o células madre como también han sido llamadas), como las de la sangre o las sistema nervioso, pero ¿qué son las células troncales mesenquimales? ¿Cómo son? ¿Qué las hace especiales dentro de otros tipos de células troncales?

Dr. Montesinos.Podemos decir que las células troncales mesenquimales o MSCs, como se conocen por sus siglas en inglés Mesenchymal Stem Cells, son células cuya localización principal es en un órgano conocido como médula ósea (MO), el cual se encuentra en el interior de los huesos y en donde las MSCs representan el 0.003% de todas las células presentes en dicho órgano. Estás células tienen la función en la MO de ser capaces de dar lugar a la formación de otros componentes celulares también presentes en este órgano, denominadas células estromales (adipocitos, osteoblastos, fibroblastos estromales, etc), cuya función principal a su vez es alimentar mediante la producción y secreción de proteínas denominadas citocinas, a las células sanguíneas o hematopoyéticas. Es precisamente la MO el órgano que genera a todas las células de la sangre que circulan por nuestro cuerpo. Para decir como son las MSCs, no podriamos definirlas recien obtenidas de una muestra de MO, dado que al momento no tenemos caracterizada alguna proteína que sea distintiva en su membrana para identificarlas; de hecho hoy en día, solo se pueden detectar posterior a su cultivo bajo condiciones in vitro, donde se pueden evidenciar utilizando un microscopio invertido, ya que son células que se adhieren a la caja de cultivo. Presentan morfología fibroblastoide, miden aproximadamente 75 micras de largo y tienen citoplasma y núcleo celular prominente.  Decir por qué son especiales, desde mi punto de vista, esta relacionado con la facilidad con que se pueden obtener y la posibilidad de expandirlas y almacenarlas en criopreservación (en congelación) hasta su uso en procedimientos clínicos de terapia celular. También debemos mencionar que a diferencia de otros tipos de células troncales, como las embrionarias, las MSCs no presentan problemas éticos para su manipulación.

MedLab:¿Cómo se obtienen estás células? ¿Cómo se pueden cultivar? ¿Hay riesgos a la salud en su manejo para el personal que las manipula?

Dr. Montesinos.Como he comentado la principal fuente de obtención de MSCs es la MO y de hecho son estas células provenientes de este órgano las que a la fecha han tenido aplicación en protocolos clínicos que se realizan en instituciones reconocidas. Se pueden aislar de preparaciones de aspirados de MO, que son sometidas a gradientes de densidad para obtener todas las células mononucleares, las cuales se siembran en cajas de cultivo y se permite que puedan adherirse durante 5 días, para después retirar el sobrenadante de las células no adherentes. Lo siguiente es realizar cambios del medio de cultivo en el que crecen cada 3 días hasta alcanzar, en promedio de 10 a 12 días, una saturación de las cajas de aproximadamente un 90%. Lo interesante de manipular a estas células, es que se pueden volver a sembrar por varios pasajes hasta alcanzar un número adecuado y así poder permitir su uso en procedimientos clínicos con la cantidad necesaria. La manipulación de este tipo de células no representa riesgo alguno para la salud de las personas que las manipulan; lo que si se debe tener presente es que es muy importante manipularlas en un equipo de ambiente controlado, que impida la contaminación de las células, lo que se denomina de buenas prácticas de manofactura o calidad GMP, del inglés Good manofacturing practice. Este equipo impide que cualquier partícula pueda contaminar a las células, dado que proporciona un ambiente totalmente estéril; de hecho el peligro sería que quién manipula a las células pueda contaminarlas si no tiene el entrenamiento adecuado.

MedLab:Cuando buscamos en internet información sobre células troncales, tarde o temprano nos saltan datos sobre células de la médula ósea, que de acuerdo con lo que sabemos, generan a las células sanguíneas, y pueden ser obtenidas de esta fuente, ¿no serían estás una mejor opción que las CTM para ser empleadas en la terapia celular? ¿Hay diferencias entre los tipos de enfermedades que pueden ser tratadas con las células troncales o es indistinto: un tipo universal para toda enfermedad?

Dr. Montesinos.Las células troncales de la médula ósea a las que se refiere son aquellas que comenté, dan origen a todas las células de la sangre y reciben el nombre de troncales hematopoyéticas. Cuando hablamos de terapia celular es necesario saber que este termino médico se emplea de manera general para cualquier procedimiento que requiera utilizar células vivas para regenerar órganos o tejidos. En el caso de las células troncales hematopoyéticas, básicamente se han utilizado desde hace muchos años exclusivamente para la regeneración de la células sanguíneas en un procedimiento conocido como transplante de MO o de células hematopoyéticas. Ultimamente se han publicado evidencias de que este tipo de células troncales se pueden utilizar para regenerar otros tejidos diferentes al sanguíneo, pero aún es necesario realizar investigación para tener conclusiones contundentes al respecto. A diferencia de ello, podemos decir que las MSCs tienen una finalidad distinta de aplicación en terapia celular que las troncales hematopoyéticas, dado que las investigaciones clínicas con MSCs nos sugieren que pueden ser utilizadas para regenerar tejidos óseos, cartílago, músculo entre otros, pero no hay evidencia que se puedan utilizar para regenerar células sanguíneas; con ello entonces podemos decir que estamos hablando de dos tipos de células troncales que se utilizan con fines clínicos distintos. Lo anterior me lleva a contestar su siguiente pregunta en relación a utilizar una célula troncal universal para cualquier enfermedad, lo cual es un concepto erróneo y que de manera comercial se ha utilizado con fines de lucro, dado que cada enfermedad en donde se involucre la necesidad de regeneración de tejidos, se tendrá que valorar para determinar cual sería el tipo adecuado de tratamiento en primer lugar y después, si se decide hacer uso de la aplicación de células troncales, establecer cual de ellas podría ser la más adecuada para tal fin.

MedLab.Con tantos sistemas para estudiar a las células, con la proteómica, la metabolómica, etc, cultivos a nivel de una sola célula, o el rastreo de multitud de células en superficie de una célula viva, ¿considera que el desentrañar el mensaje que se dan las células entre sí es solo cuestión de tiempo? ¿Cómo beneficiaría a la terapia celular el entender “el lenguaje” de las células?

Dr. Montesinos.Este es un aspecto interesante, dado que efectivamente estamos en la época científica denominada de las “ómicas” y esto ha revolucionado definitivamente conocer de manera profunda, como bien menciona, tanto los mecanismos extracelulares de comunicación entre células, pero también los aquellos intracelulares, que finalmente condicionan la respuesta de una célula ante la señal que proviene de otra que forma parte de su entorno. La ciencia a lo largo de la historia nos ha enseñado que el conocimiento se logra a base de constantes retos y mucho trabajo para poder solventarlos, pero conforme conseguimos avanzar y profundizar en los secretos celulares, nos damos cuenta que se presentan nuevos retos, es decir, a una pregunta científica que se ha dado respuesta, curiosamente condiciona a realizar nuevas preguntas con un número extraordinario de posibilidades, lo cual hace que la meta para entender los enigmas a los que hacemos referencia, sea una proceso que evoluciona constantemente. Entonces considero que nos ha tocado vivir en este tiempo científico en la edad de las “ómicas” que ayudarán a resolver algunas preguntas, pero seguro vendrán adelantos cientificos en los próximos años, resultado de las respuestas que se conseguirán con este tipo de tecnología. Entender el lenguaje de las células, hablando en particular de la terapia celular, definitivamente propiciará un mejor manejo de la aplicación de las células troncales con fines de regeneración y dará un  panorama más preciso a los médicos de las respuestas a los tratamientos de sus pacientes.

MedLab.De forma realista y de acuerdo cómo ve usted el campo, ¿cuánto tiempo cree que falte para ver las promesas de la terapia celular –basadas en CTM o cualquier otro tipo de célula troncal- en la medicina actual? ¿Qué tan accesibles y asequibles para la población en general serán?

Dr. Montesinos.Considero que el desarrollo de la participación de las MSCs en terapia celular esta avanzando a pasos agigantados y prueba de ello es el número de protocolos clínicos que se están publicando en la plataforma internacional de “clinicaltrials.gov”, y además lo hemos podido constatar en las secciones especiales que se dan a las MSCs en los congresos internacionales sobre células troncales en general y el número de investigadores que han ido aumentando en dicha área. Sin embargo, es bien cierto que la aplicación de las MSCs a la fecha solo se realiza bajo protocolos clínicos bien justificados en los aspectos científicos, de bioseguridad y éticos y hay pocas instituciones que realizan investigaciones de calidad bajo esos preceptos, pero aún con ello, visualizo que no estamos lejos de tener tratamientos validados con este tipo de células que seguramente serán una solución adecuada para muchos tipos de enfermedades. En relación a la accesibilidad para la población en general, es un aspecto que en grupos de investigación como el mío, estamos tratando de encontrar metodologías adecuadas de expansión y criopreservación de MSCs, que sean accesibles en costo para las instituciones de seguridad social incluyendo al IMSS. Sabemos que no es una tarea fácil dada la situación económica del país, pero soy de los que piensan que los tratamientos actuales son de un costo económico alto y que podrían ser reducidos si conseguimos recuperaciones prontas y estancias hopitalarias cortas, en donde la aplicación de este tipo de células sea trascendental para lograr dichas metas.

MedLab:Somos el resultado de experiencias vividas en nuestros primeros años de vida, con todo lo bueno o malo que hallamos vivido. También define muchas veces por qué dedicarnos a la profesión que elegimos ya de adultos. ¿Podría contarnos que le hizo querer dedicarse a la investigación? ¿Enfrento alguna controversia personal por su elección?

Dr. Montesinos.Mi primer contacto con investigación fue en una salida de práctica de campo que realizamos a los Tuxtlas, en Veracruz, por parte de la materia de Biología en el Colegio de Ciencias y Humanidades. En esta salida tuve la oportunidad de conocer un laboratorio de investigación dedicado a estudiar las variedades de plantas y animales de la zona, el cual estaba localizado en pleno centro del bosque, un paisaje extraordinario en belleza, pero en donde, irónicamente, el responsable de dicho laboratorio era de nacionalidad canadiense y en ese momento me pregunté si en México no teníamos la posibilidad de formar investigadores que pudieran trabajar en tierra propia. Creo que fue ese el momento en que decidí dedicarme a la investigación y de hecho también cuando decidí escoger la carrera de biología. Tal vez la controversia personal fue que en principio estaba decidido a dedicarme a la investigación en plantas, pero las puertas se abrieron en otra área igual de fascinante como lo es la biomedicina y a la cual he dedicado ya 27 años de mi vida y en los últimos 20 años al estudio de las células troncales hematopoyéticas y mesenquimales.

MedLab:La carrera científica es particularmente difícil. Y no es extraño saber que muy pocos estudiantes de posgrado no se dedicarán a la investigación científica una vez que han sido preparados, en buena parte porque pocos se gradúan en tiempo y forma –en relación con los que ingresan-, las oportunidades de conseguir una plaza de investigador en los distintos centros del país son escasas y, cuando las hay, la paga no siempre es alentadora. Además, una vez que se inicia en la investigación, hay que lidiar con la burocracia para la cual no estamos preparados, la eterna búsqueda de fondos, la constante presión de crecimiento académico, etc. Con todo ello, ¿porque hacer ciencia en México? ¿Será que a los investigadores nos gusta la mala vida? ¿Qué ventajas puede tener hacer ciencia no en la industria privada, sino en centros como la UNAM, el IPN o los diversos hospitales del sector salud que ofrecen esta opción?

Dr. Montesinos.Es verdad lo que comenta y es algo que quienes nos hemos dedicado a esta profesión no lo sabemos hasta que lo padecemos en carne propia, pero en mi caso ha sido un reto que, como he comentado, surgió de saber que un extranjero venía a realizar esta actividad a nuestro país. Hoy en día y después de haber tenido la oportunidad de convivir con investigadores extranjeros me doy cuenta que los mexicanos al igual que ellos tenemos la capacidad de hacernos preguntas de un buen nivel de investigación y que tal vez la diferencia pudiera estar en el presupuesto con que contamos para poder contestarlas. Sin embargo soy de los que piensa que no podemos conformarnos a ser importadores de ciencia y tecnología, esperando a que otros países resuelvan los problemas que tenemos en nuestro país, aún a pesar de tener muchas cosas en contra para alcanzar ello. Hacer ciencia en instituciones públicas a diferencia del sector privado, considero que tiene no solo el enfoque de la aplicación del conocimiento con fines económicos, sino que también abarca un aspecto fundamental como lo es el desarrollo cultural de nuestros jóvenes que se preparan en esta área y que independientemente si se dedicarán a ello, por lo que comenta de las oportunidades de empleo, creo que los hace tener un nivel cultural que se verá reflejado en la actividad productiva a la que se dedicarán y que definitivamente repercutirá en hacer un mejor país.

MedLab:De la mano con la pregunta anterior: ¿Qué le diría a las instituciones gubernamentales para que se tomarán más en serio la investigación científica en México, con el fin de que se designen más recursos financieros a la formación de personal e innovación científica?

Dr. Montesinos.Que la ciencia en México la hacemos investigadores comprometidos con su país, porque nacimos y vivimos aquí y sabemos de las necesidades que tenemos en todos los ámbitos. Que estamos conscientes del reto y lo que significa dar una mejor espectaiva de vida a nuestros conacionales y a los niños que constituyen el futuro de nuestra patria y por ello nos esforzamos todos los días y afrontamos los problemas con el gusto de saber que estamos siendo útiles para engrandecer a nuestro México, pero que necesitamos de su apoyo para conseguir el éxito esperado.

MedLab:Ya hablamos de las dificultades de hacer ciencia, por lo que preguntar si le gusta su carrera y profesión me parece redundante, porque si no fuera así, no existiría ese compromiso con su trabajo. ¿Se considera una persona que ha alcanzado el éxito en su carrera? ¿Qué reconocimiento o logro necesitaría alcanzar para pensar que ha llegado al éxito, si es que piensa que aún no lo tiene?

Dr. Montesinos.Más que éxito, creo que he tenido la oportunidad, en base a trabajo, de ser reconocido en el área de investigación a la cual me dedico y podría decir que me siento contento por ello pero no satisfecho, dado que el camino es largo para alcanzar las metas propuestas, pero sé que la constancia y el amor a nuestro trabajo son herramientas básicas para poder lograrlo. De acuerdo a mis líneas de investigación, considero que lograr aplicar las MSCs en tratamientos clínicos de terapia celular en el sector salud, me dejaría satisfecho por todo el trabajo realizado.

MedLab:Para concluir esta entrevista, le pido encarecidamente que le dedique unas palabras a los estudiantes que aún están en la aulas de licenciatura o a los que están por decidirse a hacer un posgrado, sobre si vale la pena o no, de acuerdo con su experiencia, seguir con una carrera científica.

Dr. Montesinos. Lo que les puedo decir es que para dedicarse a la investigación hay que amar esta profesión, dado todas las vicisitudes con las que se van a encontrar, pero que cuando todo el esfuerzo que se realiza se ve reflejado en logros académicos y en beneficios a la sociedad, definitivamente vale la pena y la satisfacción del deber cumplido es incomparable. También es importante que estén conscientes que esta profesión es cada vez más competida y los espacios para desarrollarla son escasos y, debido a ello, solo aquellos que estén bien preparados y de preferencia con experiencia de posgrados en el extranjero, podrían tener la oportunidad de contar con su propio laboratorio de investigación y desarrollarse en esta área.